Amazon 的早與晚

註:閱讀迷走為MMDays邀請的客座部落格,原文刊載於2010/5/27,此為原文網址

根據 Jeff Bezos 的最新談話,Amazon Kindle 似乎沒那麼快進入彩色電子書的領域,但也透露彩色電子墨水的版本持續開發中,只是沒那麼早出現在大眾面前。

相對於 iPad 或 B&N 下個月即將推出的 『Novel』 彩色 Android 七吋低價($199)閱讀機,Amazon 似乎始終堅持自己的步調,我喜歡。

Pandigital與B&N邦諾書店合作的Android彩色電子閱讀器

所有人都理解一件事:這新一波的電子書風潮,重點在行動設備上,不管是專屬的閱讀機(Kindle, nook…),智慧型手機(iPhone, Android Phone…)或是新一代的平板電腦(iPad, WePad…),是這個轉變讓電子書重新成為焦點,也因此才能讓美國的電子書銷售在十年努力之後,終於站上百分之一、超越有聲書的雙重門檻。

雖然行動裝置也能瀏覽網頁,但那是「免費」領域的閱讀行為,至少目前是這樣。

Amazon 的優勢,當然是全球最大規模的書籍銷售基礎,它代表了直接面對最多的用戶,而且是持續購買紙本書的讀者。Amazon 將紙本書轉換成電子檔的行動,卻不是最近才開始。2003年亞馬遜推出「Search Inside the Book」功能時,就宣稱已經包含了12萬的品項、三千三百萬頁文字內容。

而 Amazon 併購 Mobipocket.com(也就是目前 Kindle 書籍格式 .mobi 的由來)以及 POD 廠商 BookSurge,都是2005年的事;而推出 Kindle 的時間是2007年11月。

從這個時序不難看出,先悶著頭轉內容,接著尋找打包的格式、併購整合,再推出閱讀機,Amazon進入電子書這一役,枕戈待旦了起碼五至七年(試著想想掃描、OCR 12萬本書需要多久的時間?),這正是我對任何平台廠商宣稱自己要做「華文的亞馬遜」,永遠抱持著懷疑態度的緣由。

如果我們把經營紙本書的銷售、累積的讀者群、獲取的經驗與利益一併計算下去,Amazon 建立了旁人連想都不用想的高門檻,才如屢薄冰的進入電子書市場。

於是,我們看到 Amazon 擁有最多「具銷售力」的內容,這是用時間、資本堆起來的。

這還只是前期的準備而已。

憑藉著自身累積的技術實力,Kindle 的無縫即時同步功能,甚至是經歷不太光彩的「1984」遠端刪書事件,乃至最近可以看到的「段落」標記社群統計數據…,對於數位商品、全文的管控機制,真的都準備好了。

即使這些準備都還不夠,為了讓讀者能夠隨處取用內容,Amazon 讓所有的 Kindle 閱讀機都內建連接資料網路的能力,讀者卻無須支付任何費用,這樣鋪天蓋地、無一遺漏的準備,才是 Amazon 獨佔目前電子書市場百分之九十的真義。

即使後進者眾,蘋果 iPad 誓師踩在 Amazon 的肩上再向前跨一步,Amazon 依然穩健地向前行。為了鼓勵自助出版,Amazon DTP 平台即將開放更高的利益攤分比(70%回歸作者)、自行經營的 AmazonEncore,以及剛剛宣布的 AmazonCrossing 翻譯書系列,持續補足數位出版與閱讀的每一道缺口、構築每一道防線。

iPad 與 Kindle,其實都在建構數位新閱讀的風景。目前為止,iPad 對於多媒體的、彩色的、複合應用的、新創的閱讀形式,開啟了一個實驗場,參與者還不太多、成果也不盡理想,事實上雖然 iPad 的使用者大多滿意,甚或驚訝於 iPad 帶來的使用體驗,但恐怕直到2010年秋天、替 iPad 量身調制的 iPhone OS 4 出現之前,我們都還不會看到真正優質、或讓人驚艷的成品。

而 Amazon,只要鎖定原本在紙本書市場中,以文字為主的大宗讀物(本來就是以黑白印刷呈現的),就不難維持一個領先地位,即使小幅降低佔比,只要整體電子書市場成長,Amazon 仍是最大贏家。

同時,雖然受限於蘋果的金流功能限制,Kindle 依然第一時間登上了 iPhone、iPad,而在 Android 上的 Kindle 版本,機能就明顯完整許多。還有 PC 版、Mac版…,Amazon 不放過任何一個平台,表現也都恰如其份。

最終,或許兩、三年之內,我們還是會看到彩色版的 Kindle,縱觀各項因素來看,即使五年內電子書在美國的銷售能夠站上百分之十的高門檻,這個進度也不算晚。

然後,下一個可怕的玩家,正是也悶著頭、從圖書館藏著手掃描、引發一堆爭議的 Google,仔細看一下,它的路徑不正是循著 Amazon 的老路而來?優先解決內容的問題,而且避掉與內容商的冗長洽談,先掃描取得內容再說,最多是不呈現、拿來練技術罷了。

Google 在直接面對消費者的商務、以及設備開發與經營的層面上,實在是嫩得很,所以這條路或許不會那麼理想、那麼順暢,但它終究會學會的,只是時間長短、手段如何而已。

如果硬要替數位出版的幾個新玩家評分,Amazon 目前依然遙遙領先,Google 根本還沒開進戰場,至於蘋果,由於 iBookStore 主要依靠傳統出版商供應內容,這一環反而是最吊詭、甚至是最緩慢的;App 格式的各項變種、新創形式,恐怕才是幾年之內我們會看到的主力,認真說起來,這些新的應用與嘗試,與 Amazon Kindle 的主力並不重疊,這是個好現象。

順便補充一下,Amazon 在2010年初,又併購了一家叫做 Touchco 的公司,核心是多重觸控螢幕技術,下一代的 Kindle 可以期待。

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