TED: Microsoft WorldWide Telescope 計畫

Posted by Mr. Monday

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Microsoft 前幾天在 TED 高峰會上面曝光了自家的所發展的 WorldWide Telescope 軟體。 首先介紹一下 TED,TED 是由三個字的縮寫所組成的,分別是 Technology (科技)、Entertainment (娛樂) 以及 Design (設計) 。因此,這個高峰會基本上就是每年邀請這三個領域的大師或是有特別創新的人來做演講,演講者的程度以及演講的內容程度都非常高。每年這個高峰會會在三月左右舉行,近年來演講的內容已經不再侷限於這三類上面,不過這三類的演講依然還是主軸就是了。

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而演講的影片基本上都可以網站上面下載的到。今年的 conference 依然是在加州的 Monterey舉辦,舉辦的期間是 2/27 – 3/1,所有的演講內容在這邊都可以觀看的到。我花了一些時間逛了一下,今年的內容有火箭、城市設計等,非常精采。當然,學電腦科學的人最感興趣的還是 Microsoft 的 WorldWide Telescope。WorldWide Telescope 基本上想達到的目標就是讓你可以在你的個人電腦上面可以非常流暢地來觀看宇宙的相片,這邊有兩個關鍵字要強調一下,一個是 “流暢” ,一個是 “宇宙”。在觀看外太空這方面,已經有兩個比較有名的軟體有這個功能了,一個就是 Google Earth Sky,另外一個是 Stellarium。不太清楚這兩個軟體的人,可以藉由下方的 Demo 影片稍微了解一下。

(Google Earth Sky)

(Stellarium)

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因此,我們可以清楚的了解到 WorldWide Telescope 這個軟體它想要達到的目標。當然,微軟的目標應該是要更勝於 Google 所能達到的才是,目前微軟還沒有開放下載,因此對於想要了解這個計畫的人只能透過網站上面的隻字片語,以及 TED 上的演講來暸解,請觀看以下影片。

(Microsoft WorldWide Telescope)
不過通常來說,對於企業來說,他們能做公益就真的是非常難得的了,尤其是像 MS 如此的公司,因此我想 MS 發展一個計畫應該是有它的商業目的考量才是。從網站上面,我們可以看到他們提到了他們是利用 Visual Experience Engine™ 來作開發,而什麼是 Visual Experience Engine 呢? 我們從網站的 FAQ 可以得知:

The Microsoft Visual Experience Engine is the technology that enables seamless panning and zooming across the night sky, blending terabytes of images, data, and stories from multiple sources over the Internet into a media-rich, immersive experience.

微軟的 Visual Experience Engine 能讓使用者可以無縫地 Zoom/Pan 來觀看夜晚的天圖。而組成這片天圖包括了 terabytes 的圖片 (就是非常高的 resolution 的圖片就是了)、資料以及故事;而這些組成元素是由許多網路的來源獲取而成。

所以我們可以清楚的瞭解到,MS 所要表達的技術是瀏覽高畫質圖片的技術。對於這樣子的技術的 Demo 的確是微軟最近所用力着墨的,因為,在去年的 TED 上面微軟也 Demo 了類似的技術,叫做 PhotoSynth。PhotoSynth 的應用是當一堆人在某一個地點拍了一堆照片之後,如果這些照片帶有位置的資訊的話,系統就可以將這些照片全部接合起來,而使用者則是可以像是觀看 Panorama 一般來重遊舊地。有關 PhotoSynth 的 Demo 可以看下面影片的後半段。

PhotoSynth 的技術背後所用到的是 Seadragon 這家公司的技術,而這家公司也被 MS 所收購了。在上面 Demo 影片的前半段可以看到其所展現的技術,正如其網頁所述,他們所想要達到的高畫質瀏覽經驗,跟一個畫面中的物件多寡沒有任何關係,跟圖片的像素大小也沒有任何關係,唯一有關係的是瀏覽者螢幕的解析度。聽起來完全合理,不過我的小腦袋沒有猜出來它是如何實作的。因此,這一整個計畫,應該就是所謂的高畫質 (HD) 圖片的流覽經驗,而所謂的高畫質圖片就又牽扯到了微軟正在大力推廣的 HD Photo 或是又稱為 Windows Media Photo 這個針對高畫質圖片的新規格。而 MS 的確也正在跟 JPEG 共同合作,這個新的規格目前叫做 JPEG XR。當電腦的硬體進步了,網路的頻寬加大了,高畫質的需求就越來越近了。為了高畫質的未來,微軟佈局已久,去年是 PhotoSynth,今年是 WorldWide Telescope,明年的高畫質應用會是什麼呢? 真是令人期待。

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