華爾街日報踩煞車,天下終究沒有白吃的午餐?

Posted by Mr. Saturday

這個消息恐怕會讓很多人失望,華爾街日報 (Wall Street Journal) 的老大梅鐸昨天決定,將維持網站收費訂閱的機制,暫時不全面開放網站上的內容免費給使用者瀏覽.不過他承諾會持續增加免費的內容,讓沒付費的讀者也有更多東西可以看.但是他也不排除之後的付費機制會更加昂貴.總之,要想從華爾街日報網站看到精采的文章和重要的資料,請繼續付費吧.

梅鐸下了這個決定應該會讓很多人感到意外,不過我們在之前 MMDays 論壇都討論過 Wall Street Journal 是否應該全面開放的問題.Mr. Monday 就提到了:

但是,就一個重大的決策來說,不應當是這麼草率,直接全部開放免費,對於之前的讀者,還是應當要充分尊重,因此個人覺得最好的作法就是分段式開放。WSJ 可以將一些內容分級,然後一開始將比較精闢的分析評論仍然留給付費訂閱戶,經過一段時間後才逐步全面開放。這也是比較溫和的作法。不過無論如何,開放是勢在必行。新聞集團在梅鐸的帶領下面對科技所帶來的轉面的應變速度非常快,這點是 Mr. Monday 所深深佩服的,他沒有被過往的成功所限囿,這是很值得讚賞的。

我想 Mr. Monday 所提到的逐步開放,非常有可能就是梅鐸接下來的策略.一次全面開放的衝擊太大了,梅鐸很小心地沒有做貿然的決定.但我們也不免好奇,梅鐸是經過了哪些思考才決定暫時不開放的?

可以想到一個主要的理由會是最近美國經濟看壞,在 2008 年可能會持續衰退,因為經濟一但看壞,首先衝擊到的就是廣告支出,這對於不夠龐大的線上廣告市場來說,顯然會是一個很大的壞消息,這個時候做大轉變怎麼看時機都不對.

另一方面,WSJ.com 的訂閱人數在百萬之譜,年營收達五千萬美金,直接將收益的來源從收費轉變為廣告收入,是一件風險相當大的事情.畢竟單單靠線上廣告收入是一個相當不穩定的營利手法,放眼望去除了 Google 有明確的廣告 business model 之外,其他企業想要靠線上廣告,不僅沒有穩健的模式,也缺乏一套非常有效評估線上廣告績效的機制,尤其現在 WSJ 是考慮策略的大轉變,更是相當難以評估轉換營利方式之後所會帶來的影響.畢竟流量和使用者人數完全不代表金錢的收入.

雖然比起傳統的平面媒體,我們已經可以用資訊科技技術去粗估廣告的成效,但是這跟線上廣告是否為穩定的收入來源,卻是兩碼子事,使用者多不代表金錢的流入就多,把流量轉換成金錢是 Web 2.0 時代一個最大的問題,也是網路能否繼續蓬勃成長或是有所突破的關鍵,除了一些大公司之外,很少有新創的網路公司 (或是其他一些流量很大的網站) 真正告訴我們,他們的線上廣告的收入狀況是怎麼樣.這部分的資料目前還很不足,但我很期待這方面的資料被公佈.

Facebook 就算拿了一大堆的投資,但是卻始終沒有找到有效的獲利模式,來證明自己可以成為下一個 Google.其實我忍不住感覺到,網際網路這個科技本身,似乎就跟 MP3 一樣,是一種破壞性的科技,雖然已經徹底改變了人們的生活.然而現在 Web 2.0 人人創業的時代,卻開始破壞原本一些既有的商業模式,配套措施卻來不及出現,現在各地對於許多新網路公司的投資,好像也出現了一樣的狀況,在還沒有穩定的獲利模式來當做配套措施之前,就砸錢推出了許多免費的服務讓使用者來用,除了冀望網站被大公司買走之外,似乎大家都想不到一個好方法可以從使用者身上獲利.

網路最大的矛盾點似乎就在於免費這件事情本身,從使用者的觀點來說,說實在大家胃口都被養大了,現在收費的服務誰還要用?拜網路科技發達所賜,網路上多的是不用錢的替代方案,你的服務要跟我收錢,我就去找其他提供相同服務,但是卻是完全免費的網站.這從網路創業者的角度來看,就會相當痛苦,因為沒辦法跟使用者收錢,你做得出來的東西,世界上總是也有其他人做得出來,向使用者收錢於是就變成了一件相當不可思議的事情.既然如此,一開始不收錢,以後你也就更難收錢了.這樣一來,網路幾乎成了免費的代名詞.

之前在紐約時報把專欄完全開放出來的時候我也提到過,使用者在網路上是可以忍受品質稍遜,但還可以接受的免費內容.相較於要付錢的專業內容,使用者似乎更習慣於那些網路上 Google 可以幫我們挖出來的免費內容.這其實對於我們獲取資訊本身也是一種警訊,因為你讓搜尋引擎決定了你要看什麼,或是你要學習什麼.這是相當危險的一件事情,因為 Google 和各家搜尋引擎不會幫你判斷資料的正確性,這些搜尋引擎只是把他們認為最好的結果送給你而已.

免費和方便的背後,是要付出代價的.RWW 最近就發表了一篇文章叫做 The Danger of Free,裡頭就充分闡述了當我們獲取免費的服務和物品時,所要付出的潛在成本.我們拿到大量免費資源的結果,就是在一定程度上犧牲了某些品質和其他東西.網路自然也不例外.真正專業的內容,我相信是免費的資源難以取代的,因為專業的內容需要人力及時間和金錢的投入去製造,自然有不可取代的價值存在,也因此可以拿來賣錢,我相信這也是梅鐸所堅持的,因為他自信他手下的專業寫手,寫出來的東西是大家願意掏錢來買的,是網路上數一數二的內容,所以他選擇以維持付費訂閱的方式,來繼續保護這些內容的品質.

希望在 WSJ 有一天真正全面開放的同時,我們已經找到了好的配套措施,讓這些免費的專業內容和寫手,得到他們應有的報酬和穩定的獲利基礎,一方面資訊更流通,促進人類的知識進步;一方面獎勵這些寫手,形成一個更健康,有著良性循環的網際網路.

圖片來源:ECT News

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