Web Radio簡易編年史 — 歷史, 前景與硝煙(上)

Posted by Mr. Friday

今天早上上班時, 朋友傳來一個新聞連結, 標題是NPR Takes First Step To Reverse Internet Royalty Rate Decision. 略述了現在國外線上廣播網站與Copyright Royalty Board的戰爭內容. 朋友說 : You should write an article about it ! 也好, 不過我就先從整個Web Radio的源起先談起吧.

有些朋友可能對線上廣播Web Radio這個服務不是很熟悉. 其實這個服務存在已經好一段時間了. Wikipedia上可以查到1995年就有專門只在網上播放的電台. 不過在90年代最常見到的, 還是一般FM廣播電台的網路版, 至今多數的廣播電臺網頁都會有連結. 後來在2002年左右有一個好心的作者,carlyle寫了一套Radiolive, 讓網民可以透過簡單的介面, 連往各大FM廣播電臺, 直接撥放廣播內容. 這套軟體實在好用, 不過當時網路的頻寬普遍不高, 許多人用撥接modem聽廣播, 每隔兩三秒就停格一次, 加上FM廣播電台也沒有很重視這一塊, 音質能有80Kb就該偷笑了, 所以這套好用的小軟體到現在知名度也不算太高. 從2005年之後就再也沒更新過了.

這就是 Radiolive的介面
Radiolive


Web Radio真正開始開始引人矚目, 應該是2003年左右, winamp開發者NullSoft開發的Shoutcast一系列的軟體大受歡迎, 讓網路電台這一塊應用露出曙光. Shoutcast Logo
其實在網路上播放音樂並不是一件很難的事, 任何一個網頁塞一段html code, 再加幾條mp3, 就可以讓網頁瀏覽者線上聽到音樂, 就像有時候你逛別人blog會突然蹦出音樂一樣. Real Networks(做Realplayer的廠商)與Windows Media Encoder也都有做類似的服務, 讓使用者透過Real player或Windwos Media Player線上撥放音樂或影片. 那麼Shoutcast為什麼突然受到歡迎? 道理很簡單, 因為它主打的特色就是”讓人簡單而快速的建立自己的廣播電台, 自己當DJ ! “. Windows Media Player與Realplayer都不是很重視DJ這端的功能, 所以選歌介面非常的不好用, 而Shoutcast結合了當時最流行的Winamp音樂撥放程式(因為是同家公司出的嘛), DJ這端可以很輕易且即時的編輯歌曲播放清單, 加上網站說明清楚, 系統安裝容易, 聽眾也只需要winamp/realplayer/foobar等常見的撥放器就可以聽 (我後來才知道windows media player也可以播, 不過要自己手動設定), 而且它又不像Live365要付費才能建立站台與聽音樂, Shoutcast完全是免費的, 所以Shoutcast一戰成名, 現在大多數的DJ程式(如Sam)/電台分流伺服器(如ICE)/播歌軟體, 都與它的標準(ICY protocol)相容. Shoutcast在台灣2004年初也紅過一陣子, 現在pixnet的站長far最初也是利用Shoutcast做法兒電台FarRadio成名的.

2005年有兩件對網路廣播影響重大的事, Podcasting與Pandora的出現. Podcasting概念就今天看來是相當簡單, 就是透過RSS來發送你已經錄好的音樂檔案, 訂閱者可以透過RSS reader…呃listener程式來聽音樂. 這個名詞由broadcasting(廣播)與webcasting(網路廣播)及iPod所衍生來的. 因為許多早期的podcast的聽眾都是使用iPod作為播放的設備, 儘管此應用並不一定只限於iPod. Podcast的意義在於引入Subscribe的概念, 讓DJ所做的節目更容易被收聽到, 聽眾的聆聽方式也更方便.

第二件重要的事就是Pandora. 這個自稱屬於Music Genome Project計畫的網站是迄今在music datamining方面做得最讓人愛不釋手的應用.
Pandora Logo
Pandora會根據你提供的幾首喜愛歌曲, 推薦你幾首你應該會喜歡的歌曲. 其實這個應用Yahoo! Music早先就推過了, 不過Yahoo! Music的命中率極低, 大部分時間只會repeat那幾首你曾評分過的歌曲, 而且三不五時還跳出一堆廣告. 相較之下Pandora命中率就高多了 — 憑這一點, 讓它在短短的一兩年間人氣直升, 更被時代雜誌選為2006年最酷的50個網站之一.

Shoutcast, Podcast帶動的自製電台風潮,與Pandora的流行, 讓原本有下滑趨勢AM/FM廣播電台也開始注重這一塊, 根據沒多久之前的統計, 線上電台的聽眾正以22%的比率逐年增加, 而其中AM/FM電台就佔了37%, 比前年的26.3%成長許多。

網路電台的興起也同時代表著整個Media Streaming Service的受矚目. 我先前曾在Digital Music 三部曲: IIIIII中提到的透過streaming service對使用者收費(就像KKBox這樣), 整個服務其實就是逐漸從線上電台發展出來的, 而streaming service也逐漸受到音樂界的重視, 被認為是極有潛力的一塊市場. 如同我在Chapter II中所提, 已經出現一些隨身聽裝置, 是透過接收無線網路信號, 專門撥放網路電台的. 當然, 因為自製電台很容易, 所以你也可以在自己電腦上架簡單的電台程式, 然後收聽電腦裡的音樂. 唯一的缺憾就是無線網路不像GSM那樣的普及, 因此這些裝置通常都帶不出家門.

3/15日才剛發行新聞稿的Slacker是一套試圖結合iPod與Pandora的裝置. Slacker是一套相互配合的軟硬體, User可以先在網頁上或是家中架起網路電台, 然後透過WiFi或是衛星訊號(應該是3G)接收到你隨身的slacker player身上. 順利的話, 即使在車上也可以聽到! Slacker播放器功能跟iPod類似, 不過多了網路電台選台的功能. 當中有個頻道(當然又叫做slacker)提供類似Pandora的服務, 會根據你的喜好自動選擇歌曲. Slacker也與其他廠商在談合作, 可行的話, 未來其他廠牌的隨身聽也可以收聽Slacker電台.

這裡有slacker清晰的大圖
Slacker
看了有沒有很心動呢?

Slacker的出現似乎真的頗符合我先前的預期, 透過Streaming Service的機制推廣線上音樂. 不過Slacker的Busniess Model比較側重電台這部分, 收入來源也和傳統電台類似. 什麼意思呢? 仔細一點說, Slacker player硬體的部分是要花錢買的(廢話), 買下來後你就可以免費收聽裡面內建的Slacker線上廣播頻道. Slacker廣播頻道會自動根據你的喜好撥歌, 不過他同時也會在當中安插廣告, 作為網路廣播頻道的收入來源. 這一點就跟傳統電台比較類似.

限於篇幅, 今天就談到這裡為止, 下回, 讓我們來談談線上廣播的黑暗面吧.

==下回待續: Web Radio簡易編年史 — 歷史, 前景與硝煙(下)==

延伸閱讀:

  • Internet Radio in Wikipeida
  • Podcast, Podcasting 是什麼 on XXC’s Blog
  • Digital Music 三部曲: IIIIII
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