開放平台,集體創新 – 淺談Mass Collaboration Chapter 1

Posted by Mr. Saturday

在美國要找房子租,很多人會使用 Housingmaps 這個結合 Google Maps 以及 Craigslist 的線上服務,Craigslist 應該大家都耳熟能詳,是一個讓大家免費在線上登分類廣告的服務,在1995年由 Craig Newmark 創立於 San Francisco Bay Area。Craigslist 取得了巨大的成功,到了現在全美國已經有了九個分站,但是上面 99% 的廣告都是免費登的,Craigslist 唯一的收入來源是求才分類廣告。

到了 2005 年,有個聰明的人叫做 Paul Rademacher,他為了在矽谷找一間房子住煩惱不已,逛遍了各個網站尋找房屋出租的消息,然後一筆一筆資料輸入 Google Maps,把房屋的地圖印出來。他發現這樣做相當麻煩,這些枯燥的重複性工作應該交給電腦去做才對,於是一個創新的點子就這樣蹦了出來,他想到 Google Maps 本身已經有開放的API可以給廣大的網民開發自己的地圖應用服務,又想到 Craigslist 上面已經有著無數的租屋廣告,所以他把這兩者結合,創立了housingmaps這個服務,使用者想要照找房子,只要從簡單的介面上點選 city 和 price,來自 Google Maps 的地圖就會顯示出該城市周遭租屋的資訊和房屋位置。

這樣子一個結合 Craigslist 的 Content 和 Google Maps 的平台的類似的應用,就叫做 Mashup, housingmaps 可說是早期 Mashup 的鼻祖之一(不過所謂的早期,也不過是前年才發生的事情,可見網路發展的快速。),後來引起相當多的人跟進,以同樣的手法在網路上開發自己的 Mashup 服務給大家利用。而值得注意的是,Mashup 讓開發者幾乎不用負擔任何的成本,因為 content 和平台都來自於其他公司,免費給你用。以 housingmaps這個應用來說,它之所以會存在就是因為 Google 開放了 Maps 的平台以及 Craigslist 以免費的方式匯集了大量的 content。Google 透過開放API吸引更多的人使用 Google Maps,而 Craigslist 透過免費登廣告的方式來開放自己的平台吸引大家登廣告,兩者同樣都是開放平台 (Open Platform) 的典範。

對於開放平台的 Google 而言,好處就在於這樣的 Mashup 應用,可以吸引很多 Third-party 開發者來使用 Google 的 API,把 Google 的服務推廣得更深更遠,讓使用的人更多。而時至今日,網路的更多流量,就是代表著更多淺在的收益。除了讓自家品牌透過開放平台創造出更大的價值之外,開放平台本身吸引來的開發者和高手們,會幫助 Google 找出 API 和平台上面的問題,做出回饋,讓 Google 的平台更加強固穩定。而對於像 Google 這種求才若渴的公司而言,他們也可以透過這樣的開放與世界上的開發者和軟體工程師做交流,找出之中的佼佼者,拉攏進來自己的公司。所以大家猜猜 Paul Rademacher 現在在哪裡工作?沒錯,答案就是 Google。他還被 MIT Technology Review 評選為 2006 年的 Young Innovator Under 35

這就是所謂的集體創新,透過開放平台吸引大量的開發者來應用你的平台,一方面增加流量,另一方面從中尋找創新,你的公司再多人,也不會比全世界的開發者多,當然創新的速度,也不會比這些人加起來的速度快。一但一個具有爆炸性的創新出現,你的公司絕對獲益匪淺,不但平台吸引更多人來使用,又可以從創新者中找出明日之星,網羅進自己的公司。開放平台對於企業和對於個人,都是一種良性的循環。eBay 也很快地跟上這股開放平台的風潮,現在 eBay 上面有 40% 的商品都不是賣家直接 post 在 ebay 網站上面的,而是各家廠商透過 eBay 的 API 把自家要銷售的商品直接自動連結到 eBay 刊登。

最近包括 FacebookMySpaceGoogle orkutLinkedInFriendster 這些 social network 網站都已經傳出要全面開放 API 給開發者應用的消息,可以想見不久的未來,這些 social network 網站一定會出現令人驚艷的應用。

=下回待續=

延伸閱讀 from Wikipedia
關於 Mashup 的文章及簡介

Mix, Match, and Mutate (BusinessWeek article)
Audio clip about mashups

Mashup 匯集網站

ProgrammableWeb
The Tech Beat: Mash-ups

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