美國的課堂文化

Posted by Mr. Saturday

國外的學生生活與國內的學生生活有什麼不同?Mr. Saturday來到美國也一陣子了,總算可以一定程度上可以回答這個問題了。國內外的研究生生活其實是差不多的,特別是對於工學院的學生而言更是這樣。其中最大的共同點就是享有很多的自由,無論是學術上或是個人生活上都一樣。單就上課來講好了,這邊的老師沒在點名的,要來不來隨便你,因為一方面很多課程都有遠距教學的學生在修課,點名點不到他們,另一方面幾乎所有的電機或是電腦科學的課程都是電視同步播放、網路delay live播放,學校有好幾台自己的電視台,本來就營造了一個學生不用到教室也可以學習的環境,點名實在沒有多大的意義。當然我覺得最重要的是,這邊的學生或是老師,並不覺得上課是一種痛苦,他們很自然地覺得去上課是一種學習的機會,而不是一種痛苦,不去上課是自己的損失,老師並不需要用點名來約束你。這就是他們自由意志的表現。如果不想去上課,你可以除了考試之外,完全不出現。是不是自己的損失,就由你自己來衡量。(講得好像我常常去上課一樣,其實我翹掉的課好像不算少)

極端一點的學生,整學期呆在家裡上網或是看電視,一樣可以上完全部課程,像我有一些problem session上了幾次之後就不去了,因為助教不太會教,口音又很重,所以我就在家看看電視教學就算,去系館的路是一條緩上坡,騎個幾次隔天腳就會疲勞,想想有時就懶得去系館了,不過最近倒是常常走路去上學,因為都窩在家裡沒運動也不是辦法,姑且就把上學走的路當作是一種運動吧。附帶一提,美國很多校園是大到令人難以想像的,尤其在加州,很多學校都是台大的好幾十倍大,開車繞一圈有時需要二十分鐘以上,所以走路上學,可以達到一定的運動效果。

另外值得一提的是美國與台灣大大不同的助教制度。其實可以直截了當地說,我們在一門課程之中,往往從助教學到的東西比從教授身上學到的還要多。為什麼呢?這是因為助教在整個課程中掌握的資源和權力相當地大。他們不只改改作業和考卷,每個禮拜還有固定的助教時間給大家問問題,另外還要每週固定一天為學生上固定的problem session,不僅講解作業,也同時教給學生更多老師上課沒有講的背景知識。而在課堂之外,還要抵擋學生如潮水般湧進的問題。這裡的教授個個大牌到不行,上正課以外的時間,有問題的話你大多時候也只能去問助教,教授在課堂之外可是不會回答你課程內容的問題的。教授在整個課程的教授,很明顯地是扮演一個帶領學生走大方向的角色,通常不會太拘泥於學問的煩冗細節,那些瑣碎的東西,你必須自己弄懂,或是從助教身上取經。大師的風采,往往不是來自於細節。所以這樣的角色扮演,我認為相當地成功也非常適當。當然,這裡有些助教,也會是以後的大師。

美國一個最大的不同點,就是這是一個民族的大熔爐,雖然最近美國加州有逐漸被亞洲化的感覺:印度、中國、韓國的學生不斷湧進美國。但是還是有相當多世界各地來的學生, 從這些人身上,你可以看到相當多不同的東西以及想法,比如說我從高加索人那邊學到什麼呢?答案很機車,就是他們數學很差,而且差到有時你聽到他問的問題,你會覺得一定是學校寄錯admission,不然他實在不可能進這間學校,甚至是有大學唸。這並不是我數學好或是怎樣,而是相較之下,高加索人的數學能力平均來講和亞洲人實在差太多了,我觀察了很久,亞洲人的數理程度相比之下相當優越,一些數學強的外國人也幾乎都是美國以外的國家來的,像是俄羅斯或是歐洲來的學生,展現出來的能力也是相當地強。這方面是高加索人明顯不及我們的缺點。

然而談到優點,他們相對於亞洲人最大的優勢,就在於他們不怕丟臉,再蠢的問題,他們想也不想就舉手問
舉例來說,目前聽到比較離譜的問題如下

「為什麼是 (x-5)^2 ?不是應該是 (5-x)^2 嗎?」
「什麼是共軛複數?」(就算高中沒學過,老師剛剛也已經講過了)

以及最經典的

「學生證在哪裡拿?」(開學好幾天之後)

其餘蠢問題族繁不及備載…但是,這就是他們的優勢,比起其他國家學生問個問題都要不好意思半天,他們就是一直問,拼命問,問到常常教授因為要趕課,才不得不制止他們,這種狀況我已經看過不知道多少遍了。有時後教授已經說叫大家先不要問問題了,還是有人不舉手直接插嘴問問題,反正很愛問就對了,美國人是相當以自我為中心的一群人,他們並沒有像華人有傳統的尊師重道的觀念,老師和學生往往站在較為平等的位置上,比較像是朋友,而不是上司與部屬的關係,有時候師生之間也直接以名字稱呼,相當隨性。所以上課起來,互動也更加地頻繁。而且每次上課上到一半,都會有遲到的人轟隆一聲打開大門,大剌剌走進來找位置,或是上課就把腳翹在前面的椅子上,一副不屑的樣子,還有就是上到一半不想上了,直接打包站起來走人,這些情況是每堂課都會看得到的情況,完全就是常態。,有一次是有一個人上課時不斷舉手問完一堆問題後,老師回答完,他覺得自己懂了,就跟老師說:「oh, got it!」,然後當場就在老師面前站起來走了,剩下的課他就不甩了,他今天出現的目的就是要問問題,問完就走人。我記得台灣學生不想上課想要落跑時,都是在下面先跟隔壁的同學竊竊私語說:「喂喂,好無聊喔,我想閃了~~~!」然後趁老師回過頭去寫黑板時,拎著包包像做賊一樣往後門衝出去;老師也常常點名,抓學生蹺課像是抓賊一樣,有的老師甚至沒辦法容忍學生遲到許久才進教室。這種情況是絕對不會出現在美國人身上的,該說這是一種精神還是一種習慣呢?我想都是吧。這就是美國的課堂文化。

在課程方面,我認為最大的差異性在於「完整性」,舉個例來說好了,一個從台灣來這邊念統計所的同學曾經到我們系上修最簡單的入門programming的java課程,這個課程是給這邊大學部剛進來的學生或是外系學生想學程式修的,他之前跟我聊到這門課的作業,他們第三週的weekly homework是寫一個Breakout遊戲出來,要有完整的GUI還有threading。我聽了真是傻眼,叫一個剛學程式不到一個月的人寫這種東西,實在是太狠了,而這只是這邊大學部的入門課,這邊的課程與台灣課程的難度差異,我覺得就是來自於完整性,倒也不一定是來自於教材本身的難度。寫這種程式,你必須要把很多剛剛才學到的東西拼湊起來,或是自己先往後看之後的教材,不然就是完全沒輒,台灣很大部分的課程,常常是片片段段,教完一個章節之後,就只出與那個章節相關的作業,一些跳過沒教的章節,作業題目、考試題目也不會出。要是不小心出超出範圍了,學生搞不好還會抱怨,然後助教還要站在台上不好意思地跟大家說,那些超出範圍的題目送分。結果一個學期下來,很少有老師把課本整本教完,學生也就根本不會去看一些課程的references。美國不是這樣,跳過沒教表示你要自己看,作業寫不出來,表示你要往課本和課堂以外的地方找,課程網頁上寫了哪些參考書,就表示你一定需要用到那些參考書,不然很多東西你做不出來,所以一個學期下來,你會看很多書,course loading自然就重,用的教材雖然一樣,結果卻收到完全不同的效果。

美國會培養出這麼多的人才,不是沒有道理。

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